Scienza

I fiori hanno un'aureola blu: ecco perchè

Attirano gli insetti impollinatori

Un’aureola floreale di colore blu nei fiori per attirare gli insetti impollinatori. A generarlo sono delle minuscole scanalature disegnate sulla superficie dei petali: spesse pochi milionesimi di millimetro, riflettono la luce in maniera così disordinata da formare un alone blu, invisibile all'occhio umano ma irresistibile per api e bombi.

E’ quanto emerge da uno studio condotto da alcuni ricercatori dell'università britannica di Cambridge, pubblicato su Nature, a cui ha collaborato anche l'italiana Silvia Vignolini, esperta di chimica e biomateriali da alcuni anni nel Regno Unito. I ricercatori lo hanno verificato osservando in laboratorio il comportamento dei bombi, che si sono dimostrati più attratti dai fiori artificiali che presentavano le nanostrutture sui petali rispetto a quelli ugualmente colorati che non le avevano. "La grande varietà anatomica dei petali, combinata con le nanostrutture disordinate, potrebbe far pensare che fiori diversi abbiano proprietà ottiche diverse, ma in realtà - sottolinea Silvia Vignolini - abbiamo osservato che le nanostrutture dei petali producono in ogni caso l'effetto dell'aureola blu".

Questo fenomeno sarebbe comparso in maniera indipendente in diverse piante da fiore (mono e dicotiledoni) circa 100 milioni di anni fa, quando nel Cretaceo fecero la loro comparsa i primi insetti impollinatori. Studi precedenti hanno dimostrato che molte specie di api hanno una preferenza innata per i colori della gamma viola-blu. Tuttavia, le piante non hanno sempre i mezzi per produrre pigmenti blu. I ricercatori hanno ricreato artificialmente le nanostrutture "aureola blu" e li utilizzavano come superfici per fiori artificiali. In una "arena di volo" in un laboratorio di Cambridge, hanno testato come i bombi hanno risposto alle superfici con e senza aureoli. I loro esperimenti hanno mostrato che le api possono percepire la differenza, trovando più rapidamente le superfici con gli alogeni - anche quando entrambi i tipi di superfici sono stati colorati con lo stesso colore nero o giallo pigmento.

Utilizzando una soluzione di zucchero gratificante in un tipo di fiore artificiale e una soluzione di chinina amara nell'altra, gli scienziati hanno scoperto che le api potrebbero usare l'aureo azzurro per scoprire quale tipo di superficie avesse la ricompensa. "I sistemi visivi insetti sono diversi da quelli umani", spiega Edwige Moyroud, del Dipartimento di Scienze delle piante di Cambridge e l'autore principale dello studio. “A differenza di noi, spiega la ricercatrice - le api hanno aumentato l'attività fotorecettore nelle parti blu-UV dello spettro. Gli esseri umani possono identificare alcuni aloni azzurri, quelli che emanano dai fiori pigmentati. Ad esempio il cultivar tulip nero, noto come "Regina della notte". Tuttavia, non possiamo distinguere tra un fiore giallo con un'alone blu e uno senza - ma il nostro studio ha scoperto che i bombi possono farlo".

Il team afferma che i risultati aprono nuove opportunità per lo sviluppo di superfici molto visibili agli impollinatori, oltre a esplorare come le piante viventi controllino i livelli di disturbo sulle superfici petali.