Nasa, geyser sulla Luna ghiacciata di Giove

Geyser di vapore acqueo alti fino a 200 chilometri potrebbero esserci sulla superficie di Europa, la luna ghiacciata di Giove che nasconde un oceano sotto la superficie. Questi geyser, immortalati dal telescopio spaziale Hubble di Nasa e Agenzia spaziale europea (Esa), indicano una ''sorprendente attività'', come spiegano gli esperti dell'agenzia spaziale statunitense in una conferenza stampa, e in futuro potrebbero facilitare eventuali missioni mirate a studiare il 'cuore' del satellite, considerato tra i migliori candidati ad ospitare la vita nel Sistema solare. Sotto la superficie ghiacciata, Europa nasconde infatti un enorme oceano che contiene il doppio dell'acqua degli oceani terrestri. I pennacchi di vapore fotografati da Hubble potrebbero offrire una straordinaria opportunità per raccogliere campioni senza dover atterrare e perforarne la superficie. Se la scoperta venisse confermata, Europa diventerebbe la seconda luna del Sistema solare ad avere pennacchi di vapore acqueo insieme a Encelado, satellite di Saturno. Gli indizi

I primi indizi della presenza di geyser sulla superficie di Europa erano già stati raccolti nel 2012 dai ricercatori del Southwest Research Institute a San Antonio, in Texas, i primi a scoprire prove dirette dell'esistenza di pennacchi di vapore alti fino a 160 chilometri nella regione del polo sud. Questa ipotesi viene confermata ora dal gruppo di William Sparks, dello Space Telescope Science Insitute di Baltimora, che grazie ad Hubble è riuscito a osservare la presenza dei geyser durante il transito di Europa davanti a Giove in tre diverse occasioni nell'arco di 15 mesi. I dati sono pubblicati in uno studio sull'Astrophysical Journal. Ulteriori prove dell'attività eruttiva potrebbero arrivare in futuro grazie alla vista a infrarossi del James Webb Space Telescope, il cui lancio è previsto per il 2018. La Nasa sta inoltre progettando una missione diretta su Europa per studiare i pennacchi durante una serie di passaggi ravvicinati. (Rappresentazione artistica di un geyser su Europa, la luna di Giove che nasconde un oceano - fonte e Foto: Nasa Goddard Space Center)